Het is oplichterij om oude browsers te ondersteunen.

(This column was published in the Dutch, paper version of Web Designer Magazine. It’s in Dutch. There’s an English translation available). De eeuwige discussie: welke browsers moeten we ondersteunen? Moet de site er exact hetzelfde uitzien in IE7 als in de laatste versie van Chrome? Klanten én ontwerpers hebben nog altijd moeite met deze vragen. Websites moeten er, net als drukwerk, overal hetzelfde uitzien en zich altijd hetzelfde gedragen. Adobe, een bedrijf dat pas sinds kort het web een beetje begint te begrijpen, heeft ooit zelfs een tool ontwikkeld waarbij je de website in verschillende browsers over elkaar heen kon leggen om zo pixelverschillen op te sporen. Zo ontzettend zonde van de tijd.

Langzaamaan begint men in te zien dat pixelperfectie altijd een mythe is geweest. Alleen al de manier waarop besturingssystemen en browsers letters weergeven zorgt voor duidelijke verschillen. De discussie over ondersteuning wordt steeds makkelijker te voeren maar ik merk tot mijn verbazing en ergernis dat zowel klanten als ontwerpers er soms nog moeite mee hebben. Hoe vaak heb ik wel niet een ontevreden klant aan de telefoon gehad omdat de letters er in zijn browser niet zo mooi uitzagen als in het gelikte Photoshop-ontwerp dat hij aan de muur had hangen.

Ondersteuning suggereert uniformiteit

Waarom het ondersteunen van oude browsers oplichterij is? In principe vind ik dat alle content en alle basisfunctionaliteit van een website voor iedereen toegankelijk moet zijn. Dat is nu juist precies datgene waarom ik het web zo fantastisch vind.

Maar de manier waarop die content wordt getoond, of de manier waarop een bepaalde functie wordt uitgevoerd, dat mag wat mij betreft verschillen per browser. Mag zelfs heel erg verschillen. Sterker nog, dat moet zelfs verschillen. Wat die verschillen precies zijn hangt van een aantal dingen af. Het hangt bijvoorbeeld van specifieke eigenschappen van browsers en apparaten. Het hangt ook van individuele instellingen van onze bezoekers af. Je kan er gerust vanuit gaan dat geen enkele bezoeker jouw ontwerp precies zo ziet zoals jij hem ziet op je state-of-the-art, dagelijks gekalibreerde monitor.

Weg met uniformiteit

Als ik zeg dat oude browsers ondersteunen oplichting is, bedoel ik dat het veel te veel geld kost en veel te weinig oplevert. Een website er exact hetzelfde uit laten zien in IE6 kost al gauw 100% extra frontend-ontwikkeltijd. IE7? 50%. IE8? Nog eens 50%. Dat is echt heel erg veel geld; je moet hele goede argumenten hebben om dat te kunnen verantwoorden. En die argumenten zijn er niet meer. IE6 is nauwelijks meer waar te nemen in Nederlandse statistieken en IE7 en IE8 zijn in zeer hoog tempo aan het verdwijnen. Zelfs Google stopt nu met het ondersteunen van IE8! Het is onze taak om onze klanten hier goed over in te lichten. Als we dat niet doen dan lichten we ze op. En als ze tóch dat geld over hebben voor die antieke browsers leg ze dan gewoon uit dat je dat geld veel beter kunt besteden om de site nóg beter te optimaliseren voor de toekomst. Door hem bijvoorbeeld te optimaliseren voor dikke vingers. Of game consoles. Of apparaten met GPS.

Nadeel

De consequentie van het streven naar uniformiteit op het web is dat de slechtste browser bepaalt wat de nieuwste browser te zien krijgt. Fantastische nieuwe technieken zoals GeoLocation, Canvas en SVG kunnen we in een uniforme situatie niet gebruiken omdat het niet overal kan werken. Streven naar uniformiteit op het web zorgt er dus voor dat mensen met geavanceerde apparaten niet de ultieme ervaring krijgen. Het houdt innovatie en verbetering tegen.

Maar wat dan wel?

Ik ben er een voorstander van om een minimale basis-styling aan te bieden aan mensen met IE6, IE7 en IE8. Goed leesbare tekst, eenvoudig opgemaakt in één enkele kolom, eventueel met een informatieve waarschuwing over de verouderde browser. Zo’n layout is ook uitermate geschikt voor minder krachtige mobieltjes. Layout en wat rijkere vormgeving – zoals kleurverlopen, schaduwen, skewing en ronde hoekjes – worden alleen aangeboden aan browsers die CSS3 ondersteunen. Het is voor niemand echt nuttig om grafische elementen na te gaan bouwen met plaatjes. De site wordt er echt trager van, het is lastiger te onderhouden en duurder om te maken.

De paradox van ondersteuning

Een van de belangrijkste redenen dat we oude browsers nog steeds moeten ondersteunen is het feit dat we oude browsers ondersteunen. Mensen met een oude browser hebben niet door dat het web veranderd is, dat het allemaal veel beter kan doordat wij er voor zorgen dat het niet kapot is. Laten we daar mee ophouden.